O site de antiguidades sauditas, há muito visto como assombrado, tenta atrair visitantes

Al Ula, Arábia Saudita – Em um remoto canto norte da Arábia Saudita, estão as relíquias de uma antiga civilização, que o reino espera transformar em um destino turístico global, enquanto tenta se abrir para o mundo e diversificar sua economia de óleo.

Rocha em forma de elefante é vista na cidade al-Ula, Arábia Saudita, 24 de janeiro de 2019. REUTERS / Faisal Al Nasser

Apoiados por bilhões de dólares em investimentos liderados pelo estado e uma parceria cultural francesa, as autoridades esperam que a Al-Ula e seus majestosos túmulos de Madain Saleh possam eventualmente atrair milhões de visitantes, tanto locais como estrangeiros.

Isso está gerando entusiasmo no reino, ao mesmo tempo em que transpõe uma superstição entre muitos sauditas – e há muito apoiados por éditos religiosos – de que a área é assombrada por gênios, os espíritos malévolos do Alcorão e da mitologia árabe e deve ser evitada.

O desenvolvimento da Al-Ula é parte de um esforço para preservar patrimônios pré-islâmicos para atrair turistas não-muçulmanos, fortalecer a identidade nacional e moderar a austeridade do islamismo sunita que dominou a Arábia Saudita por décadas.

Madain Saleh, local tombado como Patrimônio Mundial da UNESCO, é uma cidade de dois mil anos escavada em rochas do deserto pelos nabateus, o povo árabe pré-islâmico que também construiu Petra na vizinha Jordânia.

Fachadas de vários andares, elaboradamente esculpidas, com epígrafes inscritas no arenito vermelho dão lugar a câmaras internas onde os corpos foram colocados em repouso. À noite, estrelas brilham no vasto céu do deserto.

A superstição sobre o site pode ser rastreada até um hadith, ou dizendo atribuído ao profeta Maomé, alertando os muçulmanos a não entrarem “a menos que você esteja chorando … para não sofrer a aflição” de seu povo, disse ter perecido por seus pecados. .

Embora a interpretação dessa passagem seja contestada hoje em dia, os clérigos apoiados pelo Estado saudita referiram-se a ela por anos. Em 2012, um deles determinou que al-Ula deveria ser aberto ao público, mas mesmo anos mais tarde uma escola na área foi temporariamente fechada após os estudantes avistarem gênios, informou a mídia local.

“APENAS COMEÇANDO”

Durante uma turnê de mídia, os moradores se recusaram a falar sobre a reputação da região de serem azarados, em vez de se concentrar em oportunidades para ganhar dinheiro e receber os visitantes.

Moradores estão planejando abrir restaurantes e lojas, e algumas centenas de jovens foram enviados ao exterior para estudar hospitalidade. Enquanto a Arábia Saudita conservadora afrouxa as restrições sociais, alguns dos guias turísticos de al-Ula serão mulheres.

“A comunidade local é pacífica, educada e hospitaleira”, disse o morador Talal al-Faqir. “O príncipe herdeiro … abriu o caminho para o mundo inteiro nos visitar e ver as enormes civilizações em nossa região. Nós estamos apenas começando.”

Na pressão do príncipe herdeiro Mohammed bin Salman para transformar a economia e a sociedade da Arábia Saudita, o al-Ula ganhou destaque.

Ele andou de buggy pelas areias e convidou investidores e celebridades ocidentais para passeios de helicóptero pela região, que fica ao lado da NEOM, a mega-cidade de US $ 500 bilhões que ele quer construir ao longo do Mar Vermelho.

Planos para admitir turistas à Arábia Saudita têm sido discutidos há anos, mas não se concretizaram devido à lentidão da burocracia e à preocupação com o sentimento conservador.

O clamor internacional sobre o assassinato do jornalista Jamal Khashoggi por agentes sauditas em outubro passado pode fazer com que alguns potenciais turistas façam uma pausa, mas as chamadas de artistas ocidentais para boicotar o reino não foram divulgadas.

Muitos dos visitantes de al-Ula durante um festival de música de inverno em andamento são VIPs ou hóspedes endinheirados, com os preços dos ingressos chegando a vários milhares de dólares. Os vistos foram organizados em uma base ad hoc.

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O nativo de Riyadh, Dana Daham, visitou o mês passado com amigos, pegando um trem de Jeddah para Medina e, em seguida, um passeio de carro de 300 quilômetros (180 milhas).

“Não esperávamos que fosse tão magnífico. Continuamos ouvindo histórias de pessoas, mas isso é muito mais do que pensamos que seria ”, disse ela. “É incrível, é lindo. Tanta história, muita coisa acontecendo.

O fim de semana que ela visitou contou com um concerto do holograma da falecida diva egípcia Umm Kulthum. O tenor italiano Andrea Bocelli se apresentou alguns dias depois e a cantora grega Yanni também é esperada, ao lado de estrelas árabes como Kadim al-Saher e Mohamed Abdo.

Escrita por Stephen Kalin; Edição por Alison Williams

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